Около 420 миллионов лет назад самыми крупными объектами на Земле были не деревья и даже не животные. В палеозойскую эру на суше доминировали странные грибоподобные организмы, которые известны в научном сообществе как прототакситы.

Они выглядели как удлиненные конусы высотой до 9 метров. Внутри них активно селились множество беспозвоночных существ, а на поверхности этих загадочных объектов росли водоросли.

В течение многих лет ученые не могли определиться с тем, к какому классу живых организмов отнести прототакситы, так как они не относились ни к  деревьям, ни к животным. Но потом они нашли доказательства того, что это больше всего похоже на огромные грибы.

В этой статье мы приглашаем вас узнать больше об этих необычных доисторических гигантах, которые в ту далекую эпоху делали поверхность нашей планеты похожей на декорации научно-фантастических фильмов.

1) Сначала их считали примитивными деревьями

Впервые окаменелые останки прототакситов были найдены в 1843 году, во время разведки угольных месторождений в канадской провинции Квебек. Некоторое время загадочные ископаемые хранились в музее и только в 1859 году их изучил шотландский ботаник Джон Доусон.

Сначала он посчитал эти окаменелости давними предками хвойных деревьев. Он описал эти образования как гладкие стволы без ветвей, в которых проросли отдельные частицы грибного мицелия. 

Много лет эти окаменелости в самом деле считались останками древней древесины, но затем ученый Уильям Каррутерс предположил, что прототакситы были древними водорослями. 

После него британец Артур Черч первым высказал мнение, что ученые имеют дело с грибами, но его научная работа была проигнорирована и научное сообщество, поверив Каррутерсу, начало считать прототакситы водными растениями.

И только совсем недавно ботаник Фрэнсис Хьюбер убедил всех, что эти загадочные конусообразные вещи являются огромными грибами. Изучая прототакситы через микроскоп, он обнаружил в них особые тельца — талломы –  из которых состоят грибы. 

Талломы, к слову, есть и в некоторых водорослях, но в основном встречаются в грибах.

2) У древних грибов были годичные кольца

Изучая окаменелости этих гигантских грибов, ученые обнаружили, что на их срезе видны полосы – очень похожие на годовые кольца деревьев, по которым, как и у деревьев, можно узнать их возраст.

Однако, в отличие от колец на древесине, в прототакситах эти кольца оказались часто «сплавлены» вместе, что оказалось большой помехой для уточнения возраста грибов. 

Зато во время их изучения ученые обнаружили в окаменелостях длинные и ветвящиеся трубчатые клеточные структуры, почти такие же, как у грибного мицелия, что еще раз доказало правоту версии, что прототакситы это грибы.

3) В древние времена грибы были самыми крупными живыми организмами

Судя по окаменелостям, эти гигантские прототакситовые грибы могли достигать почти 9 метров в высоту. Хотя такие гиганты встречались редко, в среднем они достигали в высоту чуть более 1 метра. Тем не менее, в те далекие времена эти гигантские грибы представляли собой самые высокие живые организмы на планете. 

В те времена до динозавров было еще очень далеко, а растения уже существовали, но они были не более полуметра высотой, покрывали влажные низменности и не имели сосудистой системы.

Таким образом, гигантские прототакситы были выше и мощнее их, благодаря чему они распространяли свои ветвящиеся подобия мицелия под землей и всасывали питательные органические вещества.

4) Гипотеза о гибриде водорослей и грибов

В научно-популярных работах прототакситы часто изображают в виде длинных конусов с гладкой поверхностью, которые растут у воды.  Это из-за того, что версия о водорослях все еще очень популярна и есть даже гипотеза, что прототакситы это «гибрид» водорослей и грибов. 

В 2010 году группа ученых под руководством Линды Грэм предположила, что конусообразные образования возникли в результате «скручивания» мицелия грибов, цианобактерий и растений под воздействием ветра. 

Это в самом деле очень интересная гипотеза, которая, может быть, в будущем может оказаться правдивой.

5) Древние грибы дали начало сложным формам жизни

Ученые считают, что если бы не гигантские прототакситы, в мире не существовало бы нынешних растений и животных. На протяжении многих лет прототакситы выделяли в окружающую среду вещества, особым образом смягчающие поверхность – считается, что со временем эти вещества могли даже разрушать горные породы.

Благодаря этому длительному, но важному для истории Земли, процессу, на нашей планете возникли сосудистые растения. И после этого на ней появились сложные виды организмов.

6) Гигантские грибы исчезли из-за растений или животных

Однако, помогая растениям расти, древние гигантские грибы вырыли себе могилу. Они доминировали на Земле около 70 миллионов лет, но затем «внезапно» исчезли, не выдержав конкуренции с растениями за воду, питательные вещества и жизненное пространство. 

Хотя также есть версия, что грибы съели новые виды животных, и они им так понравились на вкус, что грибы в итоге не могли нормально размножаться, чтобы восстановлять свою популяцию.

от Fox